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Articles Pathologizing “Fatness”: Medical Authority and Popular Culture



7 – 21

Medical narratives surrounding the Western “obesity epidemic” have generated greater fears of “fatness” that have permeated Western collective consciousness, and these anxieties have manifested themselves as a moral panic. The medicalization of fatness via the establishment of the disease of “obesity” has necessarily entailed a combining of medical narratives/imperatives and historico-cultural discursive formations of fatness as a moral failing and as an aesthetic affront. The threat that this epidemic poses is framed by medical discourse not simply as endangering health, but fraying the very (moral) fabric of society. In this article, I argue that all the discourses that circulate around fatness and (re)produce it as a pathology have been subsumed under, and absorbed by, dominant medical narratives. I suggest that a medico-moral discourse has inf(l)ected popular understandings of fatness as an affront to health that gives way to deeper, more fundamental social concerns and anxieties about normalization and normative appearance. Specifically, I examine the constructions of individual responsibility that are evident in medical narratives and discourses about obesity.

Les récits médicaux sur « l’épidémie d’obésité » ont généré une peur de la corpulence qui a imprégné la conscience collective occidentale et s’est manifestée par le biais d’une panique morale. En établissant l’obésité en tant que maladie, la médicalisation de la corpulence a nécessairement impliqué une combinaison de récits/impératifs médicaux et de formations discursives historico-culturelles de la corpulence comme échec moral et affront esthétique. La menace posée par cette épidémie est construite par un discours médical non seulement en tant que danger pour la santé mais en tant qu’attaque au tissu moral de la société. Dans cet article, je soutiens que les discours qui circulent sur la corpulence et qui en font une pathologie ont été absorbés par le récit médical dominant. Je suggère que le discours médico-moral a infléchi les compréhensions populaires de la corpulence comme obstacle à la santé qui mène à des anxiétés sociales fondamentales plus profondes au sujet de la normalisation de l’apparence. Plus spécifiquement, j’examine les constructions de la responsabilité individuelle qui sont évidentes dans les récits médicaux et les discours sur l’obésité.

Authors: Samantha Murray

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